Arañas: no tan malas como las pintan

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Araña del Teide (Aculepeira annulipes), endemismo tinerfeño.

      “Cuenta un antiguo mito griego que había en Lidia una hermosa joven, Aracne, famosa por su increíble habilidad para tejer y bordar. Su fama era tal que llegó a todos los rincones de Grecia y hasta las ninfas y otros mágicos seres acudían a admirar sus trabajos en el telar. Tanto fue así que empezaron a considerarla discípula de Atenea (diosa de las hilanderas, además de la Sabiduría y la Inteligencia). Sin embargo su habilidad sólo se veía igualada por su orgullo y la asociación con Atenea era demasiado para ella, pues no quería que la gente viera sus méritos como obra de la gracia divina.

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 DSCN3456     Para demostrar sus grandes dotes y despejar dudas de una vez por todas retó a la diosa: ¿quién de las dos sería capaz de tejer el tapiz más bello? Atenea elaboró un hermoso tapiz representando la grandeza del Olimpo y las desgracias que acaecían a aquellos humanos tan necios como para desafiarles. Aracne, por su parte, representó en su obra los amoríos deshonrosos de los dioses en una tela tan perfecta que hizo hervir la sangre de Atenea. Esta, herida en su orgullo, llena de rabia por el insulto y de envidia por la superior habilidad de la joven, destrozó el trabajo de Aracne.

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Thomisus onustus rosa pálido, sobre flores de Echium.
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Araña del género Dysdera en Sierra Nevada (a unos 3.000 m de altitud).

      ¡Pobre Aracne! Desafiar a los dioses nunca trae buenas consecuencias. Humillada y deshonrada por el maltrato de la diosa Aracne decide ahorcarse. Atenea, sintiéndose culpable y mostrando compasión por la joven la salva de la muerte, convirtiéndola en una araña para que pueda tejer su tela de plata por toda la eternidad.”

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Esta Misumena vatia ha pillado cacho hoy.

      El mito de Aracne es uno de tantos que tiene como protagonista a uno de los animales que más pesadillas han poblado a lo largo de la Historia: las arañas. El dios embaucador Anansi en el folclore africano, la creación de la Osa Mayor para los indios americanos (gracias a la tela de una araña), los Tsuchigumo japoneses (arañas gigantes de las montañas) o la leyenda del rey Roberto I de Escocia, que recuperó la esperanza tras observar a una araña trepar por su tela son otros ejemplos de cómo estos pequeños artrópodos han poblado el imaginario popular por siglos (además de Aragog, Ella Laraña y otros personajes de novelas actuales).

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Esta Eusparassus dufouri tiene cara de pocos amigos.

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Synema globossum con un aperitivo de chinche.
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Los antepasados de esta araña lobo ya estaban aquí hace cientos de millones de años.

      Pero, ¿qué sabemos de las arañas? En primer lugar, NO son insectos. Pertenecen a la clase Arachnida (junto a escorpiones, opiliones, ácaros y garrapatas) que, junto a la clase Insecta, está dentro del filo Arthropoda.

Luego las arañas son arácnidos, artrópodos pero no insectos, de los que se conocen unas 42.000 especies hasta la fecha (aunque las estimaciones de las que aún faltan por descubrir aumentan mucho la cifra). Las arañas, muy parecidas a como las conocemos hoy en día, aparecieron hace unos 400 millones de años.

      Dicho esto las arañas se caracterizan por tener:

  • Cuatro pares de patas (lo que hace un total de ocho).
  • Un par de quelíceros (dos pequeños ganchos o uñas, conectados a las glándulas de veneno).
  • Cuatro pares de ojos (que pueden verse reducidos según el grupo).

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    Vaya ojazos tiene este saltícido de México, ¿verdad?
  • El cuerpo dividido en dos partes, una delantera (prosoma, con función locomotora, defensiva, sensorial y de captura de presas, ya que posee los apéndices) y una trasera (opistosoma, con el resto de funciones corporales, ya que contiene los órganos internos del animal).
  • Unos órganos productores de seda únicos en el reino animal (pues esta seda nada tiene que ver con la de otros artrópodos): las hileras.
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Los ojos de las arañas nos permiten distinguir a las familias entre sí.

      Muchos ojos, muchas patas, a menudo con el cuerpo cubierto de pelos, venenosas y encima capaces de producir una seda pegajosa. Creo que me hago una idea de por qué suscitan tanta animadversión.

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Las arañas también tienen sus enemigos. A esta tarántula mexicana (Brachypelma epicureanum) la ha paralizado un Pompílido (una avispa del tamaño de un gorrión) para poner sus huevos y que las larvas se la coman por dentro.

      No obstante, como todos y cada uno de los “seres de la Creación” cumplen su papel en el ecosistema y se han ganado su sitio en la Naturaleza a lo largo de una lucha de millones de años. El hecho de que no nos gusten no cambia eso, igual que no cambia el hecho de que son imprescindibles para el correcto funcionamiento de los ecosistemas y su desaparición supondría un cataclismo natural de grandes proporciones.

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“¿Me tiras el palo? ¡Porfa, porfa, porfa!” No me diréis que este Saltícido, con esos ojazos, agarrado al palo, no es una monada.
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Este ejemplar de Thomisus onustus ha cazado un bombílido (mosca polinizadora).

      Porque, ¿quién, si no los cientos de millones de arañas que hay en el mundo, controlan las poblaciones de insectos? Las arañas son cazadoras infalibles, depredadoras que capturan moscas y mosquitos por millones, que mantienen a raya a los herbívoros de seis patas que se comen las cosechas evitando, de forma indirecta, la expansión de enfermedades transmitidas por insectos (la malaria, sin ir más lejos, es transmitida por mosquitos) y reduciendo la presión que ejercen los herbívoros sobre las plantas (no sé si lo sabéis, pero los saltamontes, orugas y demás insectos come-plantas son auténticas máquinas de deglución). Así pues no solo son fundamentales en la Naturaleza, sino que son beneficiosas para la salud pública y para la alimentación. Wow, ¿no?

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Misumena spinifera, otro endemismo macaronésico, comiéndose a un (molesto) moscardón.
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Tela en tubo y tela formando una red.
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Capullos de seda protegen los huevos de Araneus sp.
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Mamá Pisaura mirabilis no está jugando al fútbol, está cuidando de una bolsa de seda que contiene sus huevos.
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Otra mamá (en este caso Araniella cucurbitina) cuidando de su futura prole.

      Por no hablar de la seda que producen. La seda es la clave del éxito de las arañas en todos los ecosistemas (encontramos arañas en grandes cantidades en, literalmente, todas partes, incluso en las islas más remotas. Excepto en las zonas de los Polos permanentemente congeladas, donde el frío es demasiado para vivir) ya que les permite dispersarse a largas distancias (sueltan un hilo hasta que este pesa más que ellas y el viento las arrastra kilómetros), cazar (ya sea formando telas, trampas o redes que lanzan a sus presas), construir sus madrigueras, proteger sus huevos e incluso crear bolsas de aire debajo del agua. Las propiedades de la seda hace décadas que son conocidas por la Ciencia y actualmente se gastan cientos de millones de euros/dólares en tratar de sintetizarla artificialmente (todavía, sin éxito): tan resistente como el acero, mucho más elástica y ligera y con la capacidad de acumular gran cantidad de energía mecánica. Sus aplicaciones potenciales son enormes, desde biomedicina (sutura de heridas, regeneración de tendones, cartílago y órganos) hasta fines militares (chalecos antibalas) o civiles (materiales de seguridad vial, telas resistentes a la rotura…).

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Esta Runcinia lateralis está a la espera de que el alimento caiga del cielo (literalmente).
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Otro Tomísido (Xysticus cristatus) merendando abeja.

   Entrando ya en curiosidades de estos animalitos, por si no lo sabéis, las arañas son cazadoras letales, muy rápidas y precisas. Algunas cazan al acecho (como las arañas cangrejo, que adoptan el color de las flores en las que esperan miméticas a que se acerque algún polinizador para cazarle), muchas fabrican trampas (túneles con trampillas o grandes telas donde quedan sus presas atrapadas), todas tienen veneno (más o menos letal según la especie), algunas lanzan redes, las hay que incluso pescan y otras son capaces de atrapar pequeños vertebrados.

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Este Thomisus onustus mira con cara de pocos amigos mientras se mimetiza con una flor esperando que llegue la comida.
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– “Cariñito, qué ojos más grandes tienes.” – “Son para verte mejor… mientras TE COMO.” Hogna radiata hembra.
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“¡Dame un abrazo, machote! ¡Que te lo voy a comer todo! Mejor dicho, ¡que TE voy a comer enterito!”
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“Hola, ¿me dah un bezitoh?”

      Y si nos metemos a desgranar los hábitos sexuales de las arañas podríamos tirarnos aquí años. Generalmente los machos son mucho más pequeños que las hembras (a veces mucho, mucho, mucho. Como una persona y un ratón) y es frecuente que ellas acaben comiéndoselos. Sí, la pesadilla de cualquier hombre heterosexual: que se lo coma su compañera de cama después del acto. Pues cual súcubo, la hembra araña ve en el macho un aporte proteínico extra que le vendrá muy bien para que la prole se desarrolle correctamente. Por eso en muchas especies los machos han desarrollado estrategias de despiste, como llevar regalos (insectos capturados) o falsos regalos (bolas de seda o piedrecitas que engañen a la hembra) y poder introducir su esperma en la hembra mientras esta está entretenida. Que esa es otra, los machos de araña almacenan el esperma en unas estructuras en forma de puños que tienen en los pedipalpos (el primer par de extremidades, más corto que las patas). No os describiré cómo sería la analogía humana de esto, pero vamos, os podéis hacer una idea. Entre que la churri se os come y tenéis el esperma en los puños… Cero romanticismo.

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Araneus diadematus envolviendo a un insecto incauto que ha caído en su tela.

      El lado amable de las hembras aparece después. El instinto maternal es uno de los más fuertes de la Naturaleza y las arañas no son excepción. Por eso las mamás araña protegen primero sus huevos con mimo, meciéndolos en cunas de seda (muy cursi, pero literal), envolviéndolos en capullos o incluso haciendo saquitos de seda que llevan a la “espalda” (hablando con propiedad, en el dorso o a veces el vientre del opistosoma). Y cuando las crías nacen no ha terminado el trabajo: muchas especies llevan a la prole en la “espalda” durante un tiempo. En otros casos los bebés araña se quedan en la tela de su madre, alimentándose de las presas que esta caza.

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Mamá Lycosa tarantula no se separa ni un segundo de sus cientos de bebés. ¿Dónde van a estar mejor que subidas en su madre?
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Carrhotus xanthogramma acechando orugas. Como buen Saltícido, tiene unos ojazos preciosos.
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Araniella cucurbitina.

      Como veis, las arañas son mucho más que unos bichos molestos con muchas patas que nos pican por capricho y nos aterrorizan desde los rincones. Son animales increíblemente interesantes, diversos, incluso bonitos, que cumplen una función importantísima en los ecosistemas y que no deberíamos ver como una amenaza, sino como nuestros aliados.

Porque, como me gusta repetir, la Tierra es de todos y por el mero hecho de ser más grandes o más listos no nos pertenece más que al resto de seres vivos, ni somos más importantes que los demás. De hecho, si los humanos desaparecieran de la faz de la Tierra, el resto de animales seguirían adelante sin problemas. Al fin y al cabo llevamos aquí menos de medio millón de años, unos pocos miles dejando una huella importante.

Pero si desaparecieran las arañas, ¿quién sabe qué pasaría?

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6 Comentarios Agrega el tuyo

  1. Me ha encantado tu post, lleno de reminiscencias literarias y mitos. Ay, si desaparecieran las arañas… Me ha recordado al libro “¿sueñan los androides con ovejas eléctricas?” En el que está basado Blade Runner, el protagonista en ese futuro horrible de mundo contaminado se emociona porque se encuentra una araña (se creía que estaban extintas).
    La verdad es que a mí algunas me parecen bonitas, pero de lejos ja ja ja como ya te he dicho en más de una ocasión cuando puedas ve a Costa Rica 😉 te hubiera encantado la tarántula naranja que se posó sobre la mochila de mi amiga en la selva (a ella no le gustó tanto, a mi amiga) jajaja un abrazo de la cosmopolilla.

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    1. Me alegro mucho de que te haya gustado. Y de que aprecies las reminiscencias jejeje. Mi intención con la parte científica del Blog es llegar a gente “no científica” (no sé si me explico). Y soy consciente de que si me pongo técnico, es un tostón (además de que para eso ya están las enciclopedias, prefiero hacer las cosas amenas, meter chascarrillos, frases de pelis…). El libro lo tengo pendiente (no conocía la anécdota de la araña, en la peli no sale), pero vi la peli hace poco y me pareció un rollo, así que… Aunque mira, ya me has dado un aliciente para leerlo. 🙂

      No creas, que a mi me gustan, pero sin que me toquen. Yo he visto a profes de la carrera cogiendo arañas (algunas de tamaño considerable), dejarlas pasear por la mano y tan tranquilos, mientras nos decían que no nos iban a picar. A mi eso qué quieres que te diga, aún no me convence jajajaja.

      Y sí, en cuanto pueda iré a Costa Rica, ¡seguro! Que ganas tengo, y muchas.

      (Por cierto, el próximo post será sobre mariposas. A esas creo que nadie puede ponerles pegas 🙂 ).
      ¡Otro abrazo! 😀

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  2. Enhorabuena por tu blog, no hace falta que te diga que se asemeja al mío porque he visto que te has hecho seguidor de él, al igual que yo me voy a hacer del tuyo. Estaremos en contacto, saludos.

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    1. ¡Gracias! La verdad es que sí se asemejan, de hecho estoy haciendo lo mismo que tú de dedicar un artículo a cada grupo entomológico jejeje.
      Nos leemos, ¡un saludo!

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  3. Laura Vergara dice:

    Hola como estas, me agrada saber que gente como tu se intereza por el tema de las arañas.
    Me gustaria saber si me podrias colaborar brindandome la fuente de la imagen de la posicion de los ojos de las familias de arañas, me seria muy util. Gracias

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