Las mujeres de las estrellas

pleyades
Pléyades

Una de las (muchas) ideas que tenía cuando empecé el Blog era, entre otras cosas, la de dar a conocer un poco a grandes científicos e investigadoras que, por la razón que sea y pese a sus grandes descubrimientos, son desconocidos por el gran público. Y creo que ya es hora de empezar esta sección:

Suele decirse que detrás de todo gran hombre hay una gran mujer. En el caso del astrónomo Edward Charles Pickering (1846-1919) no hubo una sino varias grandes mujeres, tan grandes que él se quedó pequeño a su lado.

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Las Computadoras de Harvard, con Pickering en el centro. 1913

Para ponernos en situación, Pickering era un astrónomo de Harvard cuyo equipo, en los albores del siglo XX, estaba compuesto por mujeres, las llamadas “Computadoras de Harvard”.  Annie Jump Cannon, Henrietta Swan Leavitt o Antonia Maury son solo algunas de estas grandes científicas, que hacían mediciones de la distancia de las estrellas, las clasificaban según su brillo y color, mapearon el cielo nocturno y catalogaron decenas de miles de astros. Fue Annie Jump (1863-1941) quien sentó las bases para la clasificación de las estrellas que se usa en la actualidad. Como viene siendo habitual en sociedades machistas como la imperante en la época muchos científicos se referían de manera despectiva al grupo de investigación, llamándolo “el harén de Pickering”. La mayoría de esos pobres diablos, que no veían más allá de sus propios penes, jamás pasaron a la Historia, mientras que del “harén de Pickering” salieron algunas de las astrónomas más notables del siglo XX.

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Retrato de Annie Jump

Sin embargo fue otra mujer, que llegó al equipo en 1923, la que dio la campanada: Cecilia Helena Payne (1900-1979). Cecilia emigró de su Inglaterra natal para poder estudiar ya que en el Imperio, en aquella época, las mujeres tenían prohibido obtener un título superior. Los estadounidenses, en cambio, tenían más sentido común, y allí se fue Cecilia. Fue muy bien acogida en el equipo de Pickering y estudiando los espectros de las estrellas que con tanta dedicación había ido recopilando Annie Jump publicó su tesis en 1925 en la que, entre otras cosas, relacionaba el espectro luminoso de las estrellas con su temperatura y, más revolucionario aún, dictaminaba que las estrellas estaban formadas, en su mayor parte, por Hidrógeno y Helio.

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Retrato de Cecilia Payne

En aquella época se pensaba que las estrellas estaban compuestas principalmente por metales y sus ideas fueron inicialmente rechazadas, pero a los pocos años las evidencias eran tan abrumadoras que aquellos que le habían negado la razón tuvieron que dársela, junto con el reconocimiento y honores que merecía. No obstante a menudo este descubrimiento se atribuye a Henry Norris Russell, el astrónomo que disuadió a Cecilia de defender su idea de que el Cosmos era, básicamente, Hidrógeno.

Las mujeres del harén de Pickering, con Cecilia Payne y Annie Jump a la cabeza, fueron científicas pioneras, que tuvieron que luchar contra una sociedad que las menospreciaba por ser mujeres y unos colegas científicos que, pese a su probada validez como investigadoras, tampoco las tomaban en consideración. A pesar de ello gracias a su perseverancia y dedicación nos dejaron grandes descubrimientos, como el descubrimiento de la composición de las estrellas o un método de clasificarlas que sigue vigente en la actualidad.

Milky Way in the Bush, Bundaberg, Queensland, Australia
Vía Láctea vista desde cerca de Bundaberg, Queensland, Australia
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