Las aves, esos reptiles incomprendidos

DSCN0580Cuando pensáis en un pájaro, seguro que lo primero que os viene a la cabeza son las plumas y el vuelo, que parecen las características más representativas de estos vertebrados. Y cuando pensáis en un reptil, pensáis en animales con escamas, principalmente. Pero, ¿y si os hablara de reptiles con plumas? ¿O de aves con escamas? O, más aún, ¿me creeríais si os dijera que las aves son reptiles, y que los cocodrilos son sus parientes vivos más cercanos?

Pues vayamos por partes. Las aves son reptiles hechos y derechos, y TODAS tienen escamas en las patas. Escamas idénticas a las que tienen lagartos y serpientes. Escamas que son un resto de sus antepasados reptilianos. En cuanto a las plumas, que son un distintivo de las aves, los dinosaurios también las tenían (para mantener el calor o como forma de atraer a las hembras, no está clara la función original). Cada vez se encuentran más fósiles que así lo demuestran. Y, para mayor sorpresa vuestra (y puede que escepticismo también), os diré que las aves no solo son reptiles, sino que son DINOSAURIOS. Y esto no lo digo yo, lo dicen el registro fósil y los análisis genéticos, y eso no miente, por mucha confusión que pueda causar a nuestras cuadriculadas mentes.

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Sin embargo, ¿dónde entran aquí los cocodrilos? Resulta que entre las aves y los cocodrilos, en el árbol de la vida, están todos los dinosaurios extintos. Por lo tanto, los parientes vivos más próximos de las aves son los cocodrilos, y viceversa. Y esto, aparte de por los análisis genéticos, se puede ver por el comportamiento de estos animales: ambos fabrican nidos, cuidan de sus crías y son capaces de vocalizar. Esto los diferencia del resto de reptiles, haciendo que formen un grupo muy particular, llamado Arcosaurios.

LAGARTOAsí que ya sabéis, el tataratataratatarabuelo del gorrión que os mira desde una rama pudo haber sido un tiranosaurio. Y los cocodrilos, con esa pinta tan amenazadora, están en realidad a unos pocos pasos (evolutivamente hablando) de las gallinas.

En las imágenes, dos lagartos tizón de Tenerife (Gallotia galloti) y flamencos (Phoenicopterus roseus) de La Camarga (Francia).
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